Fósseis e o nascimento de Paleontologia: Nicholas Steno (1/2)

Nicholas Steno

Se um dia da história tivesse que ser escolhido como a data de nascimento da paleontologia, poderia ser o dia em 1666 em que dois pescadores pegaram um tubarão da costa de Livorno na Itália. O duque local ordenou que essa curiosidade fosse enviada para Niels Stensen (mais conhecido como Steno), um anatomista dinamarquês trabalhando no momento em Florença. Quando Steno dissecou o tubarão, ele ficou impressionado com o quanto os dentes do tubarão se pareciam com as “línguas de pedra”, pedaços de rocha triangular que são conhecidas desde a antigüidade.

Atualmente, a maioria das pessoas iria instantaneamente se questionar se as línguas de pedra eram dentes gigantes de tubarão petrificados, mas em 1666 tal presunção era um tremendo salto. Poucos poderiam imaginar como matéria viva pode ser transformada em pedra e, além disso, se encaixar em rochas sólidas – especialmente se a rocha estava bem acima do nível do mar e continha restos de um organismo marinho. Em vez disso, pensava-se que os fósseis tivessem caído do céu ou eram “caprichos da natureza”, formas geométricas peculiares impressas nas rochas em si.

 

De Tecidos Orgânicos a Pedras
Steno deu o salto e declarou que as línguas de pedra na verdade vieram da boca de tubarões que viveram no passado. Ele mostrou o quão precisamente semelhante as pedras e os dentes eram. Mas ele ainda tinha que explicar como eles poderiam ter se tornado pedra e se incrustado na rocha. Os naturalistas da época de Steno estavam se convencendo de que a matéria era composta de diferentes combinações de pequenos “corpúsculos” – o que hoje chamamos de moléculas. Steno argumentou que os corpúsculos no dente foram substituídos, um por um, por corpúsculos de minerais. Nesse processo gradual, os dentes não perderam suas formas gerais conforme se transformaram de tecido para pedra.

Steno's dentes de tubarão
O desenho de Steno de uma cabeça de tubarão o ajudou a ver que as “línguas de pedra” eram na verdade dentes de tubarão fossilizados (à direita).
 

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Tradução em espanhol do site Entendendo a Evolução para Professores da Sociedade Espanhola de Evolução Biológica.